De wetenschap staat terecht - en we hebben artsen nodig om te verdedigen

In dit stuk stelt Dean Lloyd Minor dat artsen en onderzoekers een verantwoordelijkheid hebben om mensen te informeren over de rol en de waarde van wetenschap.

Van Llyod Minor

Meer dan de helft van de inwoners van Marin County, een buitenwijk van San Francisco, heeft minimaal een bachelordiploma behaald, waardoor het district een van de hoogste opleidingspercentages in de Verenigde Staten heeft. Maar het is ook waar, volgens een studie van 2015 door Kaiser Permanente, ongeveer een op de vijf kinderen jonger dan 36 maanden niet volledig was gevaccineerd. Het naburige Sonoma County had onder-geïmmuniseerde percentages van 13 tot 16 procent. De nieuwste gegevens van de CDC laten zien dat niet-gevaccineerde cijfers onder kleuterschoolstudenten in 11 staten zijn gestegen, voornamelijk vanwege de angst van ouders over de bijwerkingen van vaccins - angsten die door de wetenschap niet worden onderbouwd.

Vaccins zijn emblematisch geworden voor een landelijke strijd tussen wetenschap en haar sceptici, waarbij elke partij een taal spreekt die de andere niet begrijpt. Zoals de bovenstaande voorbeelden laten zien, kruist dit scepticisme over wetenschap, hoewel het een perspectief is van slechts een subpopulatie van mensen, nog steeds over educatieve, geografische en politieke lijnen.

De wetenschap heeft dit eerder meegemaakt. In 1846 besefte Ignaz Semmelweis, een Hongaarse arts, het belang van handen wassen in ziekenhuizen - alleen met spot belachelijk. Handhygiëne is nu wereldwijd standaard en voorkomt talloze infecties. Tijdens mijn eigen carrière als chirurg en wetenschapper heb ik ongebreidelde ontkenning gezien over het verband tussen roken en kanker. Maar zoals we allemaal weten, nemen miljoenen mensen nu, in 2018, nog steeds beslissingen over leven en dood op basis van geruchten die Semmelweis maar al te duidelijk zou herkennen.

Er zijn veel meningen over hoe we hier zijn aangekomen. Wereldwijde economische krachten waardoor mensen ontheemd en gedesillusioneerd zijn geraakt, falende onderwijssystemen, de politisering van wetenschap en geneeskunde, groeiende scepsis van experts en instellingen, het vermogen van sociale media om valse verhalen zo snel te verspreiden als echte - hebben waarschijnlijk allemaal een rol gespeeld. Het lijkt ook dat een brede waardering van de wetenschap afneemt. Uit een onderzoek onder 14.000 mensen in 14 landen bleek uit een onderzoek van 3M dat twee op de drie respondenten 'een beetje tot nooit' denken over de impact van wetenschap op hun dagelijks leven.

Ik doe niet alsof er eenvoudige oplossingen zijn, maar er zijn zeker positieve stappen die we kunnen nemen. We kunnen bijvoorbeeld manieren vinden om innovatiever, efficiënter en collaboratiever te zijn in hoe we medische behandelingen en interventies onderzoeken en testen. Het wegnemen van de kloof tussen fundamentele op ontdekking gebaseerde wetenschap aan de ene kant en klinische gebaseerde wetenschap aan de andere kant zou een begin zijn. Door de twee nauwer te laten samenwerken, kunnen prachtige - en onverwachte - translationele ontdekkingen worden gestimuleerd en kan het publiek de waarde van fundamenteel onderzoek beter begrijpen.

Een andere manier is voor ons, als artsen, onderzoekers en beoefenaars, om door te gaan met het delen van ons werk en de spannende grenzen die we verleggen - niet alleen in academische kranten of medische tijdschriften, maar in het hele land. We hebben de verantwoordelijkheid om mensen, met name kinderen, te informeren over de rol en de waarde van wetenschap in onze samenleving vandaag, en de enorme vooruitgang die is geboekt - vooruitgang die te vaak als vanzelfsprekend wordt beschouwd.

Toen de 20e eeuw eindigde, leefden mannen en vrouwen in de VS gemiddeld bijna 30 jaar langer dan toen het begon. Veel mensen buiten de geneeskunde zijn tegenwoordig niet bekend met kinkhoest of difterie - ziekten die in 1920 samen meer dan 20.000 Amerikanen doodden. Polio is uitgeschakeld in de Verenigde Staten. HIV is niet langer een doodvonnis.

Het tempo van deze prestaties blijft versnellen. Alleen al in het afgelopen jaar zijn er veelbelovende ontwikkelingen geweest in ons begrip van ALS en auto-immuunziekten. Bij Stanford Medicine hebben we gewerkt aan een nieuwe aanpak voor de behandeling van multiple sclerose, en onze onderzoekers hebben een minder dure, snellere, betrouwbaardere test voor tuberculose ontwikkeld, een ziekte die nog steeds ontwikkelingslanden verwoest en moeilijk te diagnosticeren is op plaatsen waar elektriciteit.

Tegenover scepsis en ongeloof hebben verhalen en betrokkenheid van de wetenschappelijke gemeenschap nog nooit zo waardevol gevoeld - of noodzakelijk. Het gesprek is misschien niet altijd eenvoudig, maar het is van cruciaal belang dat we eraan deelnemen. "De grootste prestaties van de mensheid zijn tot stand gekomen door te praten," zei wijlen Stephen Hawking, "en zijn grootste mislukkingen door niet te praten."

Lloyd Minor, MD, is decaan van de Stanford School of Medicine en een professor in otolaryngologie - hoofd- en nekchirurgie. Een langere versie van dit stuk verscheen oorspronkelijk op zijn LinkedIn-pagina.

Afbeelding door Shutterstock

Oorspronkelijk gepubliceerd op scopeblog.stanford.edu op 12 november 2018.