Takahito Ito

Mijn Media Lab-jaar

Takahito Ito, gastonderzoeker van NHK, trad toe tot het Media Lab als bedrijfslid en vertrok als bemanningslid met een nieuwe richting: virtual reality.

Van Takahito Ito

Ik werk als maker van computergrafieken bij NHK, de publieke omroep in Japan. Ik wist dat NHK een lid van Media Lab was, maar ik had geen idee dat lidmaatschap me persoonlijk de kans kon geven om te profiteren van de relatie. Ik ontdekte twee jaar geleden toen mijn NHK-collega's terugkwamen naar Tokio met verhalen over de ledenweek van het Lab en me vertelden over de mogelijkheid om gastwetenschapper te worden in het Lab.

Ook organiseerde NHK daar een bijeenkomst voor de belangrijkste onderzoekers van het Lab die geïnteresseerd waren in 8K-technologie, wat een zeer hoge resolutie is. Dat trok mijn aandacht omdat NHK 8K heeft ontwikkeld en uitgebreid terwijl het navigeert door de veranderende televisie-industrie. Dus ik kreeg een lijst met die PI's om meer te weten te komen over wat ze deden.

César Hidalgo (rechts) leidt de Collective Learning Group waarin Takahito Ito (links) werkte als gastwetenschapper. Credit: Xiaojiao Chen

In het jaar dat volgde, toen NHK lid werd van het Media Lab, werden twee NHK-medewerkers daarheen gestuurd als gastwetenschappers. Dat is een voordeel voor bedrijven met een bepaald lidmaatschap van Media Lab. En ik was in staat om NHK te vertegenwoordigen tijdens de ledenvergadering van het najaar van 2015, die een gezamenlijke sessie van workshops en presentaties door de PI's van het Lab voor Japanse sponsorbedrijven omvatte. Door deze ervaringen besloot ik dat ik graag terug zou keren naar het Media Lab als gastwetenschapper.

Waarom ik naar het Media Lab ging

Al jaren maak ik computergraphics voor tv-programma's, zoals de speciale documentaireseries van NHK. De grafische afbeeldingen zijn gericht op datavisualisatie en variëren van aardbevingen tot sport en het weer. Nu de Tokyo 2020 Olympics snel naderen, is mijn doel om onze weg te banen naar nieuwe diensten door nieuwe mediatechnologieën te verkennen, zoals 8K - en virtual reality (VR), zoals ik zou ontdekken in het Media Lab. 8K is een prioriteit voor NHK sinds 1995, toen het het eerste bedrijf werd dat begon met onderzoek en ontwikkeling van 8K, dat een resolutie heeft die 16 keer die van HDTV is.

Met dat in gedachten bezocht ik het Media Lab in 2015, waar ik professor César Hidalgo ontmoette, die de groep Collective Learning van het Lab leidt en wiens interesses op één lijn lagen met de mijne. Handen schudden met César bleek een van de meest memorabele momenten in mijn leven. Wat me tot zijn groep aantrok, was zijn focus op zowel data-analyse en visualisatie als de potentiële toepassingen voor mijn werk. Dus, terug in Tokio, schreef ik een voorstel en plan voor een eenjarige Lab-opdracht, die door mijn NHK-baas werd goedgekeurd. Ik was onderweg.

Collectieve leerploeg buiten het Media Lab: (l-r) César Hidalgo, Kevin Hu, Aamena Alshamsi, Takahito Ito, Bogang Jun, Luisina Pozzo-Ardizzi, Mia Petkova, Cristian Jara Figueroa, Mary Kaltenberg, Ambika Krishnamachar en Suzanne Wang. Credit: MIT Media Lab

Ik arriveerde vorig jaar in april in het Media Lab, net op tijd voor de voorjaarsbijeenkomst. Binnen enkele dagen nam ik deel aan mijn eerste ontmoeting met de groep Collectief leren. Ik stond voor een verrassing: iedereen in de groep was bezig zich te organiseren voor de ledenvergadering. Ze maakten onder andere de muren schoon!

Op dat moment besloot ik dat toen ik bij deze groep zou komen, ik zou samenwerken aan alles wat ermee te maken had: van het opschonen van muren tot het kraken van gegevens tot het bouwen van prototypes. Naar mijn mening was dat belangrijk voor goede relaties met alle groepsleden. Ik heb zelfs kantoren verplaatst, zodat ik in het gedeelde gedeelte van de groep kon zijn, niet alleen om hun feedback te vragen, maar ook om hun werk te observeren. Het was geweldig om te zien hoe ze samenwerkingen vormden op papier en projecten - soms in vergaderingen, andere keren tijdens een informele maaltijd. Het belang van de dynamiek van de groep was mijn eerste leerervaring bij het Media Lab.

Gegevens veranderen in verhalen en realiteit in VR

Mijn tweede les vond ook vroeg in mijn tijd in het Lab plaats. Ik had de reis gemaakt van Tokio naar Cambridge, in de verwachting dat ik me alleen op 8K-technologie zou concentreren. Maar César adviseerde dat ik ook virtual reality (VR) verken als een manier om verhalen te vertellen. Het was meer dan tien jaar geleden dat ik op de universiteit VR en mens-machine-interactie had bestudeerd. Dus deze aanbeveling was een andere verrassing voor mij - het was niet wat ik had verwacht, hoewel ik altijd al een interesse in VR had gehad.

César overtuigde me ervan dat het een goed pad zou zijn voor mij en NHK. Hij heeft een gepassioneerde benadering van zijn onderzoek en ik heb die passie geabsorbeerd. Hij is aan de analytische kant en ik aan de visualisatiekant. Toch was het een uitdaging om erachter te komen hoe VR en 8K te combineren om NHK te helpen bij de overgang naar een nieuwe manier om verhalen te vertellen. Maar het is belangrijk: hoewel mijn bedrijf is begonnen met het maken van 360-gradenfilms, weten de meeste van mijn collega's niet wat de effecten zijn van het verwijderen van een 2D-rechthoekig kader; ze weten ook niet hoe ze verhalen moeten vertellen op niet-lineaire manieren.

"Ik zie mijn werk als het beïnvloeden van nieuwe richtingen voor mijn bedrijf."

Mezelf onderdompelen in VR

Credit: César Hidalgo en Takahito ItoDeze twee afbeeldingen tonen scènes uit het Biodigital VR-project, een fictieve virtual reality-ervaring die VR-film, meeslepende 3D-omgevingen en VR-gegevensvisualisatie combineert. Credit: César Hidalgo en Takahito Ito

Biodigital is een fictieve virtual reality-ervaring die VR-film, meeslepende 3D-omgevingen en VR-gegevensvisualisatie combineert. Het combineert een sciencefictionverhaal met datavisualisatie in virtual reality om van data een filmische ervaring te maken waarbij een gebruiker als personage in het verhaal wordt verstrikt. Biodigital vertelt het verhaal van de mensheid over honderd jaar, in een wereld waar mensen worden belichaamd in machines die biologische en digitale onderdelen combineren. We brengen de gebruiker in deze wereld en moedigen hen aan om te denken: "Hoe moeten we in de toekomst leven?"

Terwijl ik Biodigital creëerde, realiseerde ik me dat je technologie niet kunt maken zonder de ethische en sociale gevolgen ervan te overwegen. Hoe moeten we technologie gebruiken? Hoe passen we het aan de maatschappij aan? We hebben zulke vragen door het hele Biodigital-verhaal getrokken.

Biodigital is nog niet openbaar, maar we toonden het privé tijdens het voorjaarsevenement van het Lab vorige maand en ontvingen fantastische feedback. Het was een prachtig samenwerkingsproject, niet alleen met César, maar ook met mensen uit andere onderzoeksgroepen, een lokale geluidstechnicus, een ontwerper in Chili en een student van Harvard University. Vóór mijn tijd in het Lab had ik nog nooit zo'n samenwerking meegemaakt, waarbij onderzoekers met verschillende specialiteiten hun expertise delen, waardoor ik nieuwe ideeën kon bedenken. Het was weer een les voor mij.

"Voor mijn tijd in het Lab had ik nog nooit zo'n samenwerking meegemaakt."

Ik ontdekte ook hoe delen beide kanten op gaat. Vaak werd me gevraagd om feedback op andere projecten in het Lab, en vorig jaar kreeg ik de kans om iets terug te geven door adviseur te zijn in het MIT Summer Research Program (MSRP.) Mijn student Daniel Diaz-Etchevehere kwam van de Universiteit van Rochester in New York, en ik hielp hem bij het maken van een interactieve tournee door Washington, DC. Daniel op zijn beurt heeft me geholpen mijn Engels te verbeteren!

Takahito Ito hielp Rochester University-student Daniel Diaz-Etchevehere (rechts) aan een VR-project in het MIT Summer Research Program. Credit: Aamena Alshamsi

Belangrijkste leerpunten

Er zijn 27 onderzoeksgroepen in het Media Lab, plus verschillende andere onderzoeksinitiatieven en speciale belangengroepen. Een van de eerste dingen die me opviel was hoe vrij mensen zich tussen de verschillende disciplines konden bewegen. Ik kon bijvoorbeeld een beroep doen op de speciale expertise van ontwerpers, kunstenaars, ingenieurs en wetenschappers voor input en feedback over mijn Biodigital-project.

Van alle lessen uit mijn tijd in het Lab vallen drie prioriteiten op:

  • Verhaal: de belangrijkste onderzoekers en onderzoekers van het Lab denken na over en verkennen wat ik 'de verre toekomst' noem - het zijn makers die science fiction willen omzetten in een echt verhaal. Dat verbaasde me.
  • Doel: ik realiseerde me dat het onze verantwoordelijkheid is om ons af te vragen hoe we technologie gebruiken en waarvoor we deze gebruiken. Hoe verbinden we ons onderzoek met de samenleving? Dit was een jaar waarin ik tijd had om de wereld daarbuiten te verkennen en na te denken.
  • Prototype: Toen ik eenmaal een prototype van mijn project had gemaakt, vond ik het gemakkelijker om het te demonstreren, bespreken en verbeteren. Sterker nog, ik ben nog steeds bezig met het herzien van Biodigital op basis van de opmerkingen die ik ontving tijdens de meest recente ledenvergadering van het Lab, die slechts enkele dagen voordat ik terugging naar Japan plaatsvond.
(l-r) Takahito Ito met NHK-collega's Ichitaka Takaki, Yukiko Oshio, Hisayuki Ohmata en Kinji Matsumura tijdens de ledenweek van het Media Lab in het voorjaar van 2016. Credit: MIT Media Lab

Perspectieven veranderen

Nu ik weer thuis ben in Tokio, blijf ik werken aan Biodigital en blijf ik in contact met César Hidalgo en mijn collega-onderzoekers in Collectief leren. Ik ben mijn groep gaan zien als een soort 'schip', met César als kapitein, terwijl studenten en andere onderzoekers de bemanning zijn. Toen ik voor het eerst lid werd, was ik als een passagier op het schip. Een jaar later zie ik mezelf als een bemanningslid.

Maar ik ben een bemanningslid met een verschil: ik heb nu een breder perspectief op mijn bijdrage aan NHK - een vogelperspectief dat me zal helpen werk te doen dat mijn bedrijf helpt niet alleen om de evoluerende uitzendindustrie te overleven, maar ook om zich aan te passen door baanbrekende technologieën te verkennen en te creëren.

"Mijn advies voor elke bezoekende wetenschapper die lid wordt van het Media Lab is eenvoudig: duik er meteen in!"
César Hidalgo en Takahito Ito (rechts) met andere leden van het Biodigital-team (van links) Daniel Magnani, Kally Wu en Daniel Maskit. Credit: MIT Media Lab

Takahito Ito was gastwetenschapper in de Collective Learning-groep van het MIT Media Lab. Hij is een CGI (computer-gegenereerde beeldspraak) supervisor bij NHK, de Japan Broadcasting Corporation, de grootste omroep in het land.

Erkenningen: Team Biodigital: César Hidalgo (universitair hoofddocent Media Arts and Sciences, hoofd van de onderzoeksgroep Collective Learning van het Media Lab), Daniel Maskit (Research Affiliate, Social Machines), Daniel Magnani (audio-ingenieur in Cambridge, MA), Federico Wilckens Claussen (ontwerper in Chili), Cristian Jara Figueroa (onderzoeksassistent, Collective Learning), Kally Wu (student aan de Harvard University), Mika Kanaya (NHK) en Daniel Diaz-Etchevehere (student aan de Universiteit van Rochester) en al mijn 'crew'-vrienden in Collectief leren.

Dit bericht werd oorspronkelijk gepubliceerd op de Media Lab-website.