Syrische vrouwen en kinderen verzamelen zich aan het westfront nadat ze op 12 oktober 2017 het centrum van Raqqa zijn ontvlucht. Syrische Democratische Krachten (SDF), Syrische jagers gesteund door speciale Amerikaanse strijdkrachten, vechten om de laatste overgebleven jihadisten op te ruimen die zich in hun afbrokkelende bolwerk bevinden van Raqqa. (BULENT KILIC / AFP / Getty Images)

Dit is wat u moet weten over de aanvallen op Raqqa, Syrië

Door Nadine Jawad, stagiair bij Government Relations

In de afgelopen jaren heeft het volk van Raqqa, Syrië, verschrikkelijk geleden onder de heerschappij van de Islamitische Staat (IS). Vervolgens, van juni tot oktober 2017, heeft een door de VS geleide coalitie de stad belegerd met als doel de IS voorgoed te verwijderen. Dit had een bevrijdend moment kunnen zijn. In plaats daarvan veroorzaakten de aanvallen van de coalitie meer wanhoop voor de gevangen burgers. Voor degenen in Raqqa moesten ze een beslissing nemen. Ze konden vluchten, hun bezittingen achterlaten en mogelijk onderweg op booby ingesloten straten stappen. Of ze konden blijven en hun leven riskeren onder de bombardementen van bommen. Een nieuw Amnesty International-rapport levert bewijs dat de door de VS geleide coalitie tegen de IS geen fundamentele voorzorgsmaatregelen heeft genomen om burgers te beschermen en het internationale humanitaire recht heeft geschonden. De aanslagen hebben honderden burgers gedood of verwond en het grootste deel van de infrastructuur van de stad verwoest.

Amnesty's onderzoekers zagen uit de eerste hand, door de verhalen van overlevenden, het buitensporige verlies van het burgerleven en de vernietiging van een groot deel van de stad. Hoewel IS de uitdagingen die inherent zijn aan stedelijke gevechten verergerde door te opereren onder burgers en ze te gebruiken als menselijke schilden, was hun tactiek al lang voor de Raqqa-campagne bekend. Coalitietroepen hielden onvoldoende rekening met burgers in de stad en namen niet de nodige voorzorgsmaatregelen om schade aan burgers en burgerobjecten te minimaliseren. Enkele uren na de publicatie van het Amnesty-rapport gaf de coalitie een verklaring af ter verdediging tegen de bevindingen en ontkende de aantijgingen.

Het Amnesty-rapport richt zich op het lot van vier Raqqa-families. Een bijzonder levendig verhaal is dat van de Aswad-familie. De Aswad's waren een familie van vier broers van handelaren die hun hele leven hebben gewerkt om een ​​gebouw in Raqqa te bouwen. Al hun spaargeld werd gecombineerd om eindelijk een winkel aan de overkant van hun ouderlijk huis te bouwen. Te midden van de bouw begon de oorlog en terwijl een paar familieleden met hun kinderen vluchtten, bleven twee van de broers in Raqqa toen de militaire operatie begon hun eigendommen tegen plundering te beschermen.

Tijdens de luchtaanvallen bleven ze in de kelder van het gebouw en boden ook onderdak aan buren. Op de avond van 28 juni werd het gebouw verwoest door een luchtaanval van de coalitie, waarbij acht mensen om het leven kwamen, voornamelijk kinderen. Mohammed Othman Aswad was de enige overlevende. Na de luchtaanvallen probeerde hij zonder succes het puin te verwijderen om het lichaam van zijn broer eruit te trekken. Zijn broer zou dagenlang vastzitten, samen met de dochter van een buurman.

In het rapport staat een afbeelding van Mohammed Aswad, kijkend in het gat dat ooit het gebouw was waar zijn broers van hadden gedroomd. Om hem heen is ook een groot deel van de achtergrond geëgaliseerd, een hele stad nu van puin en stof. Met de meerderheid van de stad dood of ontheemd, is er niet veel voor Mohammed Aswad over in Raqqa maar herinneringen.

De vier families in het rapport zijn kenmerkend voor een groter patroon van dood en degradatie. Het rapport bevat familiefoto's van de overledene, inclusief foto's van pasgeboren baby's, jonge kinderen, tieners, moeders, vaders, tantes, ooms en meer. Hoewel de coalitieverklaring beweert dat de groep 'nauwgezette processen heeft opgezet' die zijn ontworpen om civiele causaliteit te minimaliseren, zijn de overlevenden niet overtuigd. "Ik begrijp niet waarom ze ons hebben gebombardeerd", zei een overlevende. "Zagen de bewakingsvliegtuigen niet dat we burgers waren?"

Vandaag bleven velen in de stad ontheemd. Mensen worstelen om te overleven met beperkt voedsel, water of onderdak. Verder verwijderen burgers puin om de dode lichamen van hun families te vinden. Sommigen weten niet zeker of hun familieleden dood of levend zijn. Amnesty citeert een man die het zich niet kan veroorloven om naar de verschillende ziekenhuizen in Syrië te reizen om te zien of zijn vrouw in een van hen zit. Vanaf dit voorjaar rotten er nog steeds lichamen, waarbij families achterbleven die verantwoordelijk waren voor het leven temidden van de stank van de degradatie van de lichamen van hun geliefden.

Het rapport gaat in tegen een verhaal van de coalitie als redders van Raqqa. Voorafgaand aan de aanval beloofde de Amerikaanse minister van Defensie James Mathis "een vernietigingsoorlog" en dat is wat de coalitie deed. De burgers van Raqqa hebben dubbel geleden, eerst onder IS-bewind en ten tweede onder de coalitieaanvallen.

De eerste reactie van de coalitie verwaarloosde zichzelf verantwoordelijk te houden voor het verlies van mensenlevens. Erger nog, het is alarmerend dat er geen melding werd gemaakt van herstel of dat er stappen moesten worden gezet om verder te gaan om onderdak en middelen te bieden aan degenen die er levend uit kwamen, met weinig tot niets. Het rapport van Amnesty verheft de verhalen over het verlies van burgers en biedt publiek bewustzijn van onze onderzoeken om ervoor te zorgen dat de rechten van burgers in de hoogst mogelijke mate worden beschermd. Amnesty International roept de lidstaten van de coalitie op om publiekelijk de omvang en ernst van het verlies aan burgerslevens te erkennen, evenals de vernietiging van eigendommen en middelen van bestaan ​​als gevolg van de coalitiestakingen in Raqqa.