Genetische bewerking: waar trekken we de grens bij het gebruik van dieren voor medisch onderzoek?

“Primaten zijn zeer intelligente en sociale dieren. Het is niet ethisch om ze opzettelijk te schaden, en vooral als de kans op tastbaar voordeel voor menselijke patiënten zo klein is. Dergelijk onderzoek is zeer onverantwoordelijk. "

- Andrew Knight, professor, dierenwelzijn en ethiek, Universiteit van Winchester

De eerste primaatklonen, makaakapen, vonden begin 2018 plaats in China. Chinese onderzoekers hebben dit proces nu met succes herhaald en vijf gen-bewerkte makaken gekloond met dezelfde somatische cel-overdrachtsmethode. Maar deze apen werden gekloond uit een primaat waarvan het genoom werd bewerkt met behulp van CRISPR-Cas9 om zich te ontdoen van een gen dat belangrijk is bij het bepalen van het circadiane ritme.

De wetenschappers veranderden een aantal bevruchte apenembryo's op een manier die resulteerde in circadiane slaapstoornissen, een aandoening met een bekende ernstige stemming en fysieke effecten. De onderzoekers selecteerden vervolgens het dier met de meest ernstige ziektekenmerken om te klonen. Er werd een verklaring afgelegd waarin het succes werd aangekondigd en de verwachting dat populaties van op maat gemaakte gen-bewerkte makaken met een uniforme genetische achtergrond voor specifieke ziekten en aandoeningen binnenkort beschikbaar zullen zijn voor biomedisch onderzoek.

De apen vertoonden een aantal symptomen, waaronder verminderde slaaptijd, verhoogde nachtelijke activiteit, gedempt circadiane cycli van bloedhormonen en ernstige angst, depressie en schizofrenie-achtig gedrag. Dit gen werd uitgekozen omdat aandoeningen van het circadiane ritme kunnen leiden tot veel menselijke ziekten, waaronder slaapstoornissen, diabetes mellitus, kanker en neurodegeneratieve ziekten.

Volgens de onderzoekers toont dit onderzoek aan dat deze methode kan worden gebruikt om gekloonde apen te genereren die identiek zijn aan een genetisch bewerkte aap. Ze geloven dat dit de basis vormt voor het ontwikkelen van macaque monkey-ziektemodellen met uniforme genetische kenmerken. In antwoord op dit onderzoek zijn echter ethische vragen gesteld.

Een van die vragen heeft te maken met deze hele lijn van onderzoek dat strikt is gericht op het aantonen dat groepen van genetisch identieke apen met een verscheidenheid aan ziekten, aandoeningen en symptomen kunnen worden gecreëerd. Maar eenvoudigweg bewijzen dat dit achteraf zonder enig doel voor de apen kan worden gedaan, lijkt geen voldoende reden om zulk lijden te veroorzaken.

Volgens bio-ethicus Carolyn Neuhaus van The Hastings Centre: "Het is heel duidelijk dat deze apen als hulpmiddelen worden gezien." om een ​​wetenschappelijke hypothese rechtstreeks te onderzoeken. Op de vraag om dit onderzoek te evalueren als onderdeel van een ethische beoordelingsraad, zei Neuhaus dat ze dit waarschijnlijk niet zou kunnen doen. Minimaal verklaarde ze dat ze meer informatie nodig had over de methoden van het onderzoek en welke voordelen het project zou opleveren.

Een ander ethisch probleem is een probleem dat veel voorkomt bij experimenten met primaten. Onderzoekers hebben verklaard dat de waarde van deze experimenten ligt in het feit dat makaken erg op mensen lijken. Toch zijn er ethische kwesties met betrekking tot het gebruik van een soort die zo op mensen lijkt voor dit soort invasief onderzoek dat het subjectieve lijden van de apen veroorzaakt.

Alan Bates, een fellow van Oxford Centre for Animal Ethics, was bijzonder bezorgd en zei: "Als de mentale processen van apen voldoende dicht bij de mens waren om een ​​geldig model te bieden, dan zou het zeker onethisch zijn om ermee te experimenteren".

Bates bracht een ander probleem aan de orde. Hij wees erop dat het in het laboratorium gekweekte dieren is dat ze symptomen van psychische aandoeningen vertonen zonder dat ze genetisch worden veroorzaakt. Gezien het onderzoek naar psychische aandoeningen, zou het dus moeilijk zijn om te bepalen welke symptomen vergelijkbaar kunnen zijn met wat mensen ervaren en welke mogelijk een uiting zijn van opvoeding in een achtergestelde laboratoriumomgeving.

In verband met de laboratoriumomgeving was iets anders dat tot symptomen van een psychische aandoening had kunnen leiden de aanwezigheid of afwezigheid van ondersteuning door de moeder en opvoeding. De apen werden hoogstwaarschijnlijk alleen gehouden zonder dat hun moeder beschikbaar was om hen te helpen omgaan met alle ontwikkelde symptomen. Als alternatief, als de moeder bij hen werd gehouden, was ze veranderd om dezelfde ernstige symptomen van psychische problemen te vertonen en had ze niet de steun kunnen bieden die haar jongen nodig had.

Omdat ze dezelfde symptomen zou hebben getoond, zou haar aanwezigheid hun problemen kunnen hebben versterkt en verergerd. Studies hebben al lang vastgesteld dat jonge apen die geen toegang hadden tot troostende ondersteuning van de moeder, symptomen vertoonden van onaangepast zijn depressie en angst. Het veroorzaken van lijden bij dieren wanneer niet kan worden vastgesteld wat direct leidde tot de symptomen waardoor de apen van beperkt gebruik voor onderzoeksdoeleinden zeer onethisch zouden lijken.

In tegenstelling tot het recente experiment van Mr He met het bewerken van menselijke genen die resulteerden in de geboorte van een babymeisje, heeft de Chinese regering de proef met makaakapen goedgekeurd en gefinancierd, die werd uitgevoerd door onderzoekers van het Institute of Neuroscience van het land. Er zijn echter een aantal ethische kwesties die verder moeten worden overwogen voordat deze lijn van onderzoek wordt voortgezet, waaronder klonen, dierenrechten en genbewerking.

Het belangrijkste dat moet worden besproken, is of de potentiële voordelen voor de wetenschap voldoende zijn om de hoeveelheid schade aan deze apen te rechtvaardigen. Totdat we kunnen bepalen hoeveel we zouden kunnen profiteren van onderzoek uitgevoerd met genetisch gemonteerde en gekloonde dieren, rekening houdend met het mogelijke lijden, moeten we overwegen of deze technologie voor dergelijke doeleinden moet worden gebruikt.